Captando agua caliente: Inversión en energía geotérmica en Veladero

Enero, 2013
 

Todas las semanas, unos 17 camiones cisterna se desplazan 500 kilómetros desde Mendoza, Argentina, a la mina Veladero para entregar combustible diesel que se usa para generar electricidad en la faena.

 

Los camiones transportan unos 30 millones de litros de combustible al año y los generadores a diesel de Veladero producen un promedio de 12,5 megawatts de electricidad. Pero Veladero pronto podría derivar un importante porcentaje de su energía a una fuente distinta: la energía geotérmica. Barrick acordó recientemente invertir hasta US$12 millones para explorar la capacidad de generación de electricidad de un depósito geotérmico ubicado a unos 10 kilómetros de Veladero, en la provincia argentina de San Juan.

 

“Lo que hace esto muy atractivo es que se trata de energía renovable en un 100% y está disponible las 24 horas del día, lo que es ideal para una compañía minera, ya que nosotros operamos todo el día”, dice Scott Fraser, Director de Proyectos de Energía de Barrick.


Barrick invertirá US$2 millones en la fase inicial de exploraciones del proyecto, que incluye agujeros inclinados de sondaje para medir la temperatura de la roca y el agua en el depósito. Otros US$10 millones se invertirán en la segunda fase, que incluye hacer sondajes a una serie de agujeros en profundidad (1.000 – 1.500 metros) para definir el tamaño del depósito, la factibilidad de bombear el agua a la superficie y reinyectarla después al depósito.

 

Los socios de Barrick en el proyecto son EPSE (Energía Provincial Sociedad de Estado), la empresa de servicios públicos de San Juan, y Geotermia Andina, que desarrolla plantas de energía geotérmica. Una vez terminados los sondajes, se decidirá si se procede a la fase final del proyecto, es decir, la construcción de una planta geotérmica en la que Barrick tendría el 70% de la propiedad. “La tecnología no será problema”, dice Fraser. “Todo se resumirá a si el recurso es suficiente y si el proyecto tiene sentido en términos económicos”.

 

La energía geotérmica se produce bombeando agua a alta temperatura almacenada en las profundidades del interior de la tierra a la superficie. El agua caliente se usa para producir vapor presurizado, que se expande a través de una turbina que hace funcionar un generador que produce electricidad. Dado que el agua se reinyecta continuamente al depósito, la energía geotérmica no agota el agua subterránea. Además, no produce dióxido de carbono.

 

Aunque la capacidad exacta de generación del depósito no se conocerá hasta que se analicen los resultados del sondaje, según los estudios de Geotermia se estima que podrían variar de 8 a 14 megawatts. El extremo final de esa gama daría respuesta a unos 2/3 de las necesidades actuales de electricidad de Veladero y reduciría el consumo de combustible diesel de la mina en 19,2 millones de litros al año.

 

Esto también reduciría las emisiones de gas de efecto invernadero (GEI) de la operación en 53.600 toneladas al año. El extremo alto del rango proyectado daría razón de parte importante de los requerimientos de energía proyectados de Veladero y disminuiría las emisiones de GEI de Veladero en 93.800 toneladas al año.

 

“Es una fuente de energía limpia, y nos permitirá ahorrar dinero en costos de combustible diesel”, dice Nick Teasdale, Gerente de Desarrollo de Negocios de Barrick Sudamérica.

 

Teasdale agrega que si los resultados de los sondajes ameritan construir una planta geotérmica, Barrick recuperará los costos de construcción en el tiempo de los ingresos generados por la planta. Además, destacó que el exceso de electricidad generada por la planta se podría usar en el proyecto Pascua-Lama de Barrick, que está ubicado cerca. De hecho, si se construye una planta geotérmica, sobrevivirá a la mina Veladero y la electricidad que genere se transmitiría al lado argentino del proyecto Pascua-Lama, ubicado en la frontera entre Argentina y Chile.

La decisión final respecto de construir una planta no se tomará hasta el próximo año (y esa es la primera fecha), dice Fraser. De aprobarse una planta, no estará operativa hasta algún momento en el 2014. Una planta como esa sería la primera de su tipo en Argentina, y posiblemente en Sudamérica. “Este proyecto es líder en esta área”, dice.

 

En una planta geotérmica binaria, el agua a alta temperatura es bombeada a través de un intercambiador de calor para calentar un fluido secundario que tiene un punto de ebullición más bajo que el agua. El agua a alta temperatura hace que el fluido secundario se vaporice y, a medida que este vapor pasa a través de la turbina, acciona un generador para producir energía renovable.

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