Alguien tiene que ceder: El desafío energético de la minería del oro

Mayo, 2014
 

desafio energeticoDado que las compañías mineras auríferas cavan más profundo que nunca para desenterrar depósitos nuevos, mentes creativas buscan en la tecnología y la innovación formas para solucionar problemas de infraestructura y asegurarse de que la industria continúe siendo económica en todos los entornos del precio del oro.

 

A modo de reflejo de las tendencias de la industria en general, los costos de energía de Barrick subieron desde aproximadamente $1.000 millones en el año 2010 a casi $1.500 millones en el 2013.  En el inter tanto, el precio del oro cayó 28% en el 2013, y se ponderó con la rentabilidad.  “Estamos transportando grandes cantidades de material a operaciones más grandes, por lo que nuestros costos de energía están subiendo en tanto las leyes de oro están bajando”, dice Peter Kondos, Director Senior del grupo de Soluciones Tecnológicas Estratégicas (STS, en inglés) de Barrick.  “Tenemos que empezar a hacer las cosas en forma distinta”.

 

Al grupo STS se le asignó la tarea de elaborar soluciones prácticas para desafíos operacionales importantes.  Kondos, que tiene un doctorado en hidro-metalurgia, comenzó el grupo en el 2005.  Incluyendo el Centro de Tecnología de Barrick en Vancouver, el grupo cuenta con 30 miembros en la actualidad, que tienen expertise en áreas como procesos, energía, pirometalurgia y ciencias ambientales.  “Desde el punto de vista práctico, encontramos soluciones a los problemas y ayudamos a implementarlas”, dice Kondos.  “Desde el punto de vista conceptual, estamos tratando de liberar las nuevas fronteras de la minería para las futuras generaciones”.

 

Información sobre la minería

Tradicionalmente, la innovación no ha sido primera prioridad en la minería aurífera, dice Kondos.  Los minerales que contienen oro se continúan extrayendo, en gran medida, en la misma forma en que se hacía hace 20 años.  Esto es, en parte, un reflejo de que el precio del oro haya subido durante 12 años seguidos hasta el 2012.  Por consiguiente, la innovación no estaba en la agenda aunque una mayor producción sí.  Pero cuando el ciclo cambió y el precio del oro bajó, las compañías comenzaron a mantener los costos y empezaron a pensar cómo hacer minería.  

 

Con ese propósito, Barrick está cambiando la forma en que recopila y analiza los datos/ información de sus minas.  Russell Blades, Gerente Senior del grupo STS, dice que la compañía recopila un montón de datos sobre uso de la energía todos los años, pero que la mayoría de éstos no se analiza.  Blades está supervisando un proyecto que permitirá obtener información sobre energía de las minas para compartirla en tiempo real con el grupo STS en Toronto.  Esto permitirá al grupo hacer una evaluación comparativa de la información, identificar tendencias y comparar las mejores prácticas en todas las minas.  “Podemos analizar información, explicar lo que encontramos y ayudar a las faenas a mejorar sus operaciones desde un punto de vista energético”, dice Blades.
El análisis efectivo de los datos se traducirá en ítems de acción que podrían ahorrar posiblemente cientos de millones de dólares.  Además, este proceso facilitará al grupo STS la introducción de las mejores prácticas nuevas de la industria.

 

Todo lo viejo es nuevo otra vez

Un área que está evaluando el equipo de STS es cómo transportar minerales y otros materiales pesados entre faenas.  “A medida que se transporta cada vez más material, se hace importante ver cómo se realiza ese proceso, ya que eso tiene impacto en los costos finales, las emisiones de gas efecto invernadero y todo lo demás relacionado con el tema que se usa”, dice Blades.  “Un asunto clave que estamos viendo es si los camiones son la mejor forma de transportar material desde el punto A hasta el punto B”. La respuesta corta es sí, por ahora.  El grupo STS está buscando formas de cerrar la brecha entre las tecnologías que se usan hoy, como los camiones, aunque en paralelo se están investigando formas más eficientes de hacer cosas para asegurarse de que Barrick sobreviva y prospere para las generaciones venideras.

 

Kondos y su grupo, por ejemplo, están encabezando un proyecto para adecuar la flota actual de camiones de Barrick en Nevada,  cuyo motor opera con 2 tipos de combustible: diesel y gas natural líquido (GNL). El GNL es menos caro que el diesel en Norteamérica y tiene una huella de carbono más pequeña que ayudará en los resultados netos de Barrick y hará que sus operaciones sean más amigables con el medio ambiente.  El proyecto se presentaría por primera vez en las minas Goldstrike y Cortez de la compañía, que están ubicadas cerca de tuberías de gas natural, lo que permite que sea más fácil y asequible transportar GNL a las faenas.  Además, Barrick está intentando un modelo de negocios nuevo mediante el cual podría invertir cero capital en el proyecto de conversión de los camiones y la infraestructura de GNL en la faena.  En lugar de eso, un tercero absorbería estos costos de capital y entrarían en los costos de los commodities del GNL que cobra a Barrick.

 

Cavando más profundo para el futuro

En un plazo más largo, el grupo STS cree que el uso de los camiones será suplantado por tecnologías de transporte más costo-efectivas.  “Los camiones son cada vez más y más grandes”, dice Blades.  “Y es importante entender que no sólo se está usando energía para transportar mineral, se la está usando para mover esos camiones más grandes y más pesados.  Eso aumenta sus costos de combustible en forma importante”.  

 

Una forma más eficiente y costo-efectiva de transportar material son las correas transportadoras o los “rail-veyors” (o transportadores sobre rieles), un sistema automático de transporte que opera sobre una pista liviana de un riel.  Otras compañías, como Vale, están experimentando con rail-veyors, producidos en Canadá por Rail-Veyor Technologies Global, y las industrias del hierro y el carbón han usado correas para transportar mineral durante años.

 

Los sistemas accionados mediante electricidad ocupan mucho menos energía que los camiones, dice Blades.  Por ejemplo, los camiones usan aproximadamente 0,9-1,2 kilowatt-horas por tonelada por kilómetro (kWh/ton-km), dice.  Por el contrario, un sistema de rail-veyors usa 0,2-0,3 kWh/ton-km y las correas usan aproximadamente 0,5-0,7. En otras palabras, un sistema de rail-veyor usa alrededor de 76% menos de energía por kilowatt hora que los camiones para transportar la misma cantidad de material la misma distancia.  Además, los rail-veyors y las correas tienen la capacidad de regenerar la energía durante los ciclos en pendiente y restituir esta potencia al sistema.  “Son tecnologías que se están empezando a mirar mucho más de cerca”, dice Blades, agregando que los gastos iniciales de dichos sistemas valen la pena con creces, ya que la inversión reducirá los costos de energía, aumentará la vida de la mina y disminuirá los tiempos de espera para terminar los proyectos nuevos.

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El grupo STS tiene como meta que la compañía reduzca un 10% el uso de la energía en un plazo de 5 años, dice Kondos.  Basándose en los costos de energía de Barrick del 2013 de casi $1.500 millones y el portafolio actual de minas, eso se traduciría en una reducción de $150 millones a más tardar en el 2019. “Creemos que es una meta modesta”, dice Kondos.

 

Sin embargo, a algunos les podría inquietar que la introducción de rail-veyors (o transportadores sobre rieles) y de correas transportadoras elimine a los conductores de camión y algunas funciones de mantenimiento, señala Kondos por otra parte.  “Ahora no estamos cambiando lo que hacemos”, dice.  “Estamos hablando de ampliaciones mucho más profundas a un rajo abierto o de proyectos nuevos en lugares remotos a gran altura.  Debemos dar una mirada a estas tecnologías en esos casos. De lo contrario, será demasiado caro explotar esas onzas”.

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