El cielo es el límite

Octubre, 2014
 

 

Geomensura

El equipo de geomensores de Pueblo Viejo agudiza su visión con vehículos aéreos no tripulados

 

Los vehículos aéreos no tripulados (UAVs, por sus siglas en inglés) son una de las herramientas tecnológicas más nuevas adoptadas por la industria minera para hacer geomensura.  Atrás quedaron los días de los geomensores solitarios, provistos de un dispositivo GPS, manejando su vehículo por la escarpada topografía de la propiedad minera durante horas para marcar las actividades mineras.  En la actualidad, un UAV con la cámara apropiada y un programa computacional para procesar la información puede tomar fotos y entregar mejores datos y más rápido.

 

“Es fantástico para los geomensores porque significa que pueden pasar menos tiempo recolectando información y más tiempo usándola”, dice Iain Allen, Gerente Senior de Sistemas de Información Geográfica de Barrick.  “Esta tecnología también nos permite hacer geomensura en áreas a las que era demasiado peligroso mandar a alguien”.

 

En la mina de oro Pueblo Viejo, en República Dominicana, cuyo operador es Barrick, el eBee SenseFly, un UAV de tamaño pequeño con alas fijas, puede realizar la geomensura de un área de 450 hectáreas de la mina, que equivale al tamaño de 750 canchas de fútbol, en 4 horas.  El UAV recolecta información de geomensura de puntos de control pre-marcados en el terreno usando tecnología GPS.  Las “ortofotos” resultantes entregan detalles valiosos de todas las superficies expuestas en los rajos, canteras y pilas de acopio.  Además, ayudan a rastrear la estabilidad, la construcción y el volumen de los materiales en las instalaciones de almacenamiento de los relaves.  Incluso, dan cuenta de la curvatura de la superficie de la tierra y la correcta distorsión de los mapas digitales para reflejar las distancias de manera más precisa. Estas actividades apuntalan las ya robustas actividades de monitoreo en terreno y entregan más detalles que los métodos tradicionales de rastreo. 

Geomensura_02

Luego de un procesamiento, las ortofotos entregan un modelo tridimensional del área geomensurada, lo que permite a los geomensores calcular mejor el mineral y otros volúmenes de materiales,  rastrear cambios en 3 dimensiones.

 

Pueblo Viejo procesa hasta 9 tipos distintos de mineral, pero carece de espacio para apilarlos por separado, por lo tanto, los distintos minerales se apilan uno sobre otro.  No obstante, esto pareciera sentar las bases para una confusión, los modelos tridimensionales producidos por los UAVs permiten distinguir entre las pilas de acopio, y asegurarse de que la mezcla correcta de minerales se envíe al molino en el momento preciso.

 

“Los UAVs son una forma eficiente, en términos económicos y prácticos, para ayudarnos a rastrear las pilas de stock, optimizar espacio en la faena y asegurarnos de que estamos mandando el mineral correcto al molino”, dice Sean Jefferys, Geomensor, Jefe de Pueblo Viejo.

 

Precauciones en vuelo

 

El UAV tipo eBee tiene un cuerpo Styrofoam, lo que lo hace muy liviano.  También, tiene autonomía de vuelo de 50 minutos en condiciones ideales y se le han programado muchas características de seguridad.  Por ejemplo, regresa a su lugar de lanzamiento si traspasa un nivel bajo de batería preseteado, lo que permite asegurarse de que no quede sin energía y se estrelle.  Un error de batería, una mala cobertura del GPS y vientos fuertes son otros escenarios que harán retornar automáticamente al UAV a su punto de lanzamiento, donde descenderá en forma controlada.   

 

Pueblo Viejo cuenta con permiso del gobierno para el vuelo de los UAVs en la faena, a una altura no superior a 165 metros aproximadamente.

Geomensores de Pueblo Viejo

Ventajas del UAV

 

Antes de la introducción de los UAVs en Pueblo Viejo se usaba un escáner de alcance y detección de luz, el Light Detection and Ranging (LiDAR), para recolectar datos de geomensura.  Un escáner LIDAR podría demorar hasta 5 horas en reunir datos/información de un rajo o una pila de acopio completa. Un escáner LIDAR cuesta US$180.000 y el proceso de escaneo introduce una posibilidad mayor de error humano.  Un eBee cuesta sólo US$20.000, lo que significa que es posible comprar 9 eBees por el costo de 1 escáner LiDAR. 

 

El vuelo promedio del UAV de Pueblo Viejo demora entre 15 y 20 minutos, más 2 horas para procesar los datos y generar ortofotos.  Cuando se factorizan los 6 UAVs de la faena en costos más bajos de mantención y operación, considerando el tiempo que se ahorra en reunir y procesar los datos, es muy evidente qué tecnología se prefiere.

 

“El costo total para adquisiciones, reparaciones y mejoras de nuestros 6 UAVs ha sido US$120.000 durante 2 años”, dice Jefferys. “Podemos hacer unos 300 vuelos con un solo UAV antes de que haya que reemplazar algo. Podemos cubrir áreas mucho más grandes con información de mejor calidad de las que habríamos podido cubrir alguna vez con métodos tradicionales”. 

 

Las ventajas de los UAVs para las operaciones se suman rápidamente.  Jefferys y su equipo hacen geomensura a los rajos y las pilas de acopio cada 2 semanas, algo que no había sido posible antes debido a la cantidad de personal que se necesitaba para atravesar el terreno de Pueblo Viejo, con muchas colinas y cubierto de arbustos.  Los UAVs también mejoran la calidad de la información que se recopila, a la vez que se libera al personal para analizar estos datos.

 

“Los UAVs permiten a los ingenieros trabajar con información casi en tiempo real”, dice Jefferys.  “La prueba está en el conglomerado, considerando cuánto dependen de esta información los usuarios finales.  Los datos de los UAVS han permitido una comunicación más clara de los planes diarios de la mina a todo nivel.  Es una herramienta de producción ya instaurada”.

 

El escáner LiDAR aún tiene su lugar en la geomensura, aunque ahora se usa más puntualmente.  La ventaja que ofrece el escáner LiDAR es que puede penetrar la cubierta de arbustos gruesos para generar datos, algo que los UAVs no pueden.  El UAV se usa únicamente para áreas sin cubierta de suelo.  Cuando se necesita hacer geomensura a áreas grandes de la mina, algo que el UAV no puede realizar, el equipo de geomensura usa imágenes satelitales.

 

Lo que viene

 

Los últimos modelos de eBee tienen funcionalidad de GPS Diferencial Cinemática en Tiempo Real (RTK, por sus siglas en inglés), lo que significa que a cada foto se le asignan automáticamente coordenadas GPS en el momento en que se toma la foto.  Esto permitirá obviar la necesidad de puntos de control en terreno, posibilitando así ahorrar un tiempo considerable en captar la elevación del terreno en las colinas de los alrededores de Pueblo Viejo en un rango de 3 centímetros.  Por tratarse de una tecnología relativamente nueva, en la actualidad el obstáculo para contar con navegación tipo RTK es el costo.  No obstante eso, Jefferys dice que la tecnología existente de los UAVs tiene eficiencias muy marcadas y destaca por la calidad de la información geomensurada de Pueblo Viejo. “Es tecnología que verdaderamente se sub-utiliza en la industria minera”, dice.

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